I fokus: J.J. Abrams

17 Juni 2011 | 17:20

I fokus: J.J. Abrams

Viktor har synat den amerikanske filmmakaren J.J. Abrams, bioaktuell med science fiction-filmen "Super 8" där Steven Spielberg står som producent.

Efter en lång, gåtfull och mystisk marknadsföringskampanj har idag äntligen filmen "Super 8" premiär över hela Sverige. Filmen skildrar ett gäng ungdomar som under en filminspelning med Super 8-kamera av en slump inleder ett stort äventyr som börjar med ett kraschat tåg innehållande en livsfarlig varelse.

Faktorerna som gör detta till ett mycket intressant filmprojekt kan staplas hur högt som helst. Framförallt är det kul att återigen få se en film med så kallad "Amblin-känsla", en nostalgisk känsla som härstammar från filmer som "E.T.", "Close Encounters of the Third Kind", "Back to the Future" och "Gremlins". Amblin Entertaintment är ett produktionsbolag som startades av Steven Spielberg, Kathleen Kennedy och Frank Marshall i början av 80-talet och filmerna som släpps under deras fana är ofta fullkomligt spektakulära. "Super 8" har som majoriteten av Amblin-filmerna Steven Spielberg som producent, men denna gång precis som många andra är det inte Spielberg som sköter regin. Regiarbetet här hanteras istället av den talangfulle J.J. Abrams, en producent, manusförfattare och regissör som har varit med och skapat uppemot 15 filmer och tio TV-serier.

Jeffrey Jacob Abrams föddes den 27:e juni år 1966 i New York men växte upp i Los Angeles. Abrams pappa Gerald var en känd producent och jobbade mest inom TV-branschen, medan hans mamma jobbade som advokat och även en del som exekutiv producent i vissa TV-projekt. Liknande andra barn som lever i showbiz-familjer började Abrams tidigt experimentera med kameror och dylikt för att kunna få utlopp för sin kreativitet och skaparglädje. När J.J. var åtta år gammal lyckades han tillsammans med sin mormor övertala sin morfar Harry om att köpa en Super 8-kamera till honom. Enligt J.J. själv som berättade om det hela i sitt tal på TED ringde hans mormor till Harry och sa något i stil med: "Harry, it's better than the drugs". När Abrams sedan fick sin kamera började han direkt skapa sina egna filmer och berättelser, det dröjde inte länge innan han insåg att han hittat sitt kall.

Abrams fick för första gången ta plats i den "riktiga" filmbranschen när han skrev bitar av musiken till Don Dohlers lågbudgetskräckis "Nightbeast" som kom ut år 1982, vilket betyder att J.J. imponerande nog bara var 16 år gammal. Abrams genomförde sedan sina collegestudier vid Sarah Lawrence College och genom skolan fick han chansen att spendera sitt första studieår i Paris där han bland annat läste litteratur-ämnen. Under sitt sista college-år skrev han tillsammans med sin vän Jill Mazursky ett treatment till en film om en brottsling som smiter från fängelset för att kunna se en omtalad basebollmatch. När Abrams och Mazursky pitchade idén hos olika filmbolag valde till slut Paramount Pictures att köpa den, vilket resulterade i filmen "Taking Care of Business" (1990) med James Belushi och Charles Grodin. Filmen blev inte någon succé utan fick nöja sig med blandade recensioner och ljumma box office-resultat.

När J.J. var 25 år lyckades han återigen få ett manus filmatiserat hos Paramount Pictures, denna gången som enskild manusförfattare. Abrams berättelse om en advokat som kämpar med att återfå sitt minne och sin talförmåga efter att ha blivit brutalt nedskjuten utvecklades till filmen "Regarding Henry" (1991) med Mike Nichols i registolen. Titelrollen görs av Harrison Ford och birollerna inkluderar Anette Bening och James Rebhorn. Ur ett pengaperspektiv var filmen lönsam, men den fick hård kritik från många håll. J.J. skrev också manus till "Forever Young" (1992) med Mel Gibson, Jamie Lee Curtis och Elijah Wood. Gibson gör i filmen rollen som en pilot från andra världskriget som tinas upp i modern tid efter att ha varit nedfrusen, en idé som Abrams först skrev som prosa innan manuset utvecklades. "Forever Young" blev en större succé än Abrams två tidigare projekt, både på kritikerfronten och finansiellt.

Efter att ha varit smått involverad i filmerna "The Pallbearer" (1996), "Gone Fishin'" (1997) och "Picture Perfect" (1997) med manusarbete och produktion lyckades J.J. landa ett riktigt stort filmprojekt med en budget på 140 miljoner dollar, Michael Bays "Armageddon". Tillsammans med Jonathan Hensleigh skrev han manuset till den storskaliga actionrullen, en film som skildrar en grupp rutinerade oljeborrare (Bruce Willis, Ben Affleck, Owen Wilson, Michael Clarke Duncan, Steve Buscemi och Will Patton) som åker till yttre rymden för att placera en atombomb på en asteroid som hotar att totalförstöra jorden. När "Armageddon" hade premiär år 1998 gjorde den stor pengamässig succé när den drog in ungefär 550 miljoner dollar världen över. Den fick dock också utstå hård kritik från många håll på grund av den stora frihet som filmen tar när det gäller vetenskapliga och fysiska fakta.

Överraskande nog valde Abrams efter den stora "Armageddon"-succén att ge sig in i TV-världen istället, en värld som han tack vare sina föräldrar var mycket van vid. Tillsammans med sin barndomsvän Matt Reeves (som nu regisserat "Cloverfield" och "Let Me In") skapade han år 1998 TV-serien "Felicity" med Keri Russell i spetsen som Felicity Porter, en ung kvinna som flyttar från Kalifornien för att börja på college i New York. Serien, som består av fyra säsonger (1998-2002) gjorde det möjligt för J.J. att för första gången själv prova på arbetet som regissör, vilket resulterade i det tvådelade avsnittet "Todd Mulcahy". "Felicity"-avsnitten hade i genomsnitt cirka 3,5 miljoner tittare, dock var de högre under den första säsongen och sjönk sedan neråt under säsong två, upp igen under säsong tre och när säsong fyra tog slut kunde man konstatera att det, liknande säsong två, blivit ett fall i tittarstatistiken. Samtidigt som Abrams jobbade med "Felicity" skrev han också manus till thrillern "Joy Ride" (2001) med Paul Walker och Steve Zahn. Filmen, som blev den första att produceras av Abrams företag Bad Robot Productions, handlar om två bröder som under en bilfärd skämtar med en lastbilschaufför via komradio, något som de snart ångrar när de inser att chauffören är en galen psykopat som nu vill få tag på dem till varje pris.

Efter "Felicity" och "Joy Ride" fortsatte J.J. sitt arbete i TV-branschen med actionserien "Alias" som hade premiär år 2001. Till skillnad från "Felicity" så var Abrams helt själv skapare till "Alias" och det blev därför hans första riktigt massiva projekt. Serien sändes i fem säsonger och kretsar kring en CIA-agent som spelas av Jennifer Garner. Sydney Bristow som agenten heter får i serien hela tiden brottas med sitt yrke och hur hon döljer sitt riktiga jag för sin familj. "Alias" hade under sina bästa dagar uppemot 10 miljoner tittare och gjorde Jennifer Garner till en eftertraktad stjärna samtidigt som Abrams fick sin första Emmy-nominering för bästa manus. Serien nominerades också till en Golden Globe för bästa dramaserie och fick blandade recensioner från kritikerkåren.

Under arbetet med "Alias" började Abrams prata ihop sig med Lloyd Brown från TV-kanalen ABC om en serie som utspelar sig på en öde ö. Till en början ville inte Abrams göra serien, men när han började fundera på hur den skulle arta sig om man blandar in mystik och science fiction kände han att projektet var något för honom. Tillsammans med Jeffery Lieber och Damon Lindelof utvecklade han sex säsonger utifrån idén i form av "Lost" (2004-2010). Abrams och hans team hade 12 miljoner dollar och 12 veckor till förfogande när de skapade seriens tvådelade pilot som regisserades av J.J. själv. "Lost"-piloten slog flera rekord, den lockade 17 miljoner tittare, blev den dyraste piloten genom tiderna och hyllades till skyarna av de flesta kritiker. Den första säsongen fortsatte sedan med ett genomsnitt kring 15 miljoner tittare och höll ett genomsnitt över 11 miljoner tittare under de fem efterföljande säsongerna. År 2005 fick Abrams ta emot sina två första och hittills enda Emmy-priser för sin "Lost"-insats, en statyett för bästa regi och en för bästa dramaserie. Kort sagt kan man säga att "Lost" cementerade Abrams redan erkända skicklighet och gjorde honom extremt het som manusförfattare och regissör, både inom film och TV.

Abrams tog ytterligare ett steg högre upp på sin karriärsstege när först David Fincher och sedan Joe Carnahan valde att hoppa av som regissör till den tredje "Mission: Impossible"-filmen. Tom Cruise, som både producerar och gör huvudrollen, valde då att vända sig till J.J., även om han var helt oerfaren när det gällde filmregi. Cruise gillade vad J.J. åstadkommit med "Alias" och därför kände han att han kunde satsa på ett sådant wildcard. "Mission: Impossible III" landade på biograferna år 2006 och blev en hit när den drog in dryga 400 miljoner dollar och fick mestadels positiv kritik. Precis som de två tidigare filmerna i serien får man följa IMF(Impossible Missions Force)-agenten Ethan Hunt och hans livsfarliga, actionfyllda och "omöjliga" uppdrag. Utöver Tom Cruise gör också exempelvis Philip Seymour Hoffman, Ving Rhames, Jonathan Rhys Meyers, Billy Crudup, Michelle Monaghan och Simon Pegg roller i filmen. J.J. castade också "Felicity"-stjärnan Keri Russell i en liten men betydande roll.

Eftersom Paramount Pictures var så pass nöjda med Abrams insats tyckte de att han var ett lämpligt val som regissör till en "Star Trek"-reboot. Även om J.J. flera gånger sagt att han är mer av ett "Star Wars"-fan tyckte han det var en intressant utmaning att försöka få ut ett nästintill dött koncept till en bredare publik. Innan "Star Trek"-projektet riktigt fick fart hann Abrams med en hel del, bland annat var han med och skapade TV-serien "Fringe" (2008-pågående) tillsammans med Roberto Orci och Alex Kurtzman. "Fringe" påminner mycket om "The Twilight Zone" och "The X-Files" och skildrar en utredningsgrupp inom FBI som handskas med övernaturliga och oförklarliga fall. Abrams hjälpte också sin barndomsvän Matt Reeves att skapa hans unika monsterfilm "Cloverfield" (2008) genom att producera filmen under Bad Robot Productions-flagg. Både dessa projekt, men framförallt "Cloverfield", lyckades mycket väl ur alla perspektiv. Andra mindre projekt som J.J. haft en hand i är TV-serierna "Six Degrees" (2006-2007) och "What About Brian" (2006-2007) där han agerade exekutiv producent. Han gästregisserade också ett avsnitt ur den amerikanska "The Office"-tappningen med Steve Carell i toppen

När "Star Trek" väl tog fart skapade Abrams en reboot som varje reboot sedan dess jämförs med, en reboot med klass. J.J. behöll ramverket som "Star Trek"-universumet bygger på, men utöver det är likheterna med originalserien inte särskilt stora. Istället för det lugna tempo som serien präglades av valde Abrams och manusförfattarna att lägga i högsta växel och satsa på actionladdad och adrenalinfylld underhållning, något som gick hem hos de flesta. Kirk (Chris Pine), Spock (Zachary Quinto), Scotty (Simon Pegg), Bones (Karl Urban) och många fler från originalmaterialet återfinns alla i Abrams version, men i hårdare, kaxigare varianter. "Star Trek" släpptes år 2009 och blev då hyllad från alla håll och kanter, kritikerna, de nollställda biobesökarna och även en hel del inbitna "trekkies" var samstämmiga, Abrams lyckades med bravur. Trots den relativt höga budgeten på 150 miljoner dollar drog filmen in långt över dubbelt så mycket runt om i världen. På den 82:e upplagan av Oscarsgalan hedrades filmen med fyra nomineringar och lyckades plocka hem en för bästa smink.

Efter "Star Trek" har J.J. minst sagt haft fullt upp. Dels har han jobbat som producent till filmen "Morning Glory" (2010) samt TV-serierna "Anatomy of Hope" (2009) och "Undercovers" (2009). I dessa båda TV-projekt jobbade även Abrams med regi och manus, men tyvärr har inget av de två gått särskilt bra. "Anatomy of Hope", som kretsar kring en samling cancerpatienter på ett sjukhus, är hittills bara en HBO-pilot som ännu inte plockats upp för större produktion. "Undercovers" däremot köptes av NBC som sände det första avsnittet, regisserat av J.J., den 22:e september 2010. Serien handlar om Samantha (Gugu Mbatha-Raw) och Steven Bloom (Boris Kodjoe), två gifta före detta CIA-agenter som dras tillbaka in i spelet för ett särskilt uppdrag. På grund av dåliga tittarsiffor valde NBC att avsluta "Undercovers" efter 11 avsnitt, de två sista har därför ännu inte sänts.

Efter dessa två tråkiga misslyckanden verkar nu Abrams ha vänt tillbaka igen med "Super 8" som fått mycket god kritik, dock inte i klass med responsen han fick efter "Star Trek". I framtiden som vi snabbt närmar oss har vi en hel del intressant att vänta från J.J.s håll. Filmmässigt så kommer vi i slutet på året få se den fjärde "Mission: Impossible"-filmen, med undertiteln "Ghost Protocol" (regisserad av Brad Bird), som J.J. varit med och producerat och även skrivit manus till. Som regissör är det antagligen uppföljaren till "Star Trek" som står närmast för Abrams, dock är den fortfarande bara på manus-stadiet.

Det händer också en del spännande saker på TV-fronten, och J.J. har varit i farten med både "Person of Interest" (NBC) och "Alcatraz" (Fox) som båda har köpts av de respektive kanalerna. Abrams är involverad i båda projekten som producent, men skrev även manus till "Person of Interest"-piloten tillsammans med Christopher Nolans bror, Jonathan Nolan. "Alcatraz" utspelar sig precis som titeln avslöjar på fängelseön Alcatraz där 302 fångar och fångvaktare mystiskt återvänder i modern tid efter att de försvunnit spårlöst under 60-talet. Huvudrollen görs av Sam Neill och serien har premiär i början av 2012. "Person of Interest" dyker upp redan i höst och cirkulerar kring miljardären Finch (Michael Emerson) som bygger ett datorsystem som kan förutspå brott. För att förhindra dessa brott anställer han den skickliga före detta CIA-agenten Reese (Jim Caviezel) som får använda Finchs resurser och teknik för att stoppa gärningsmännen. Båda dessa idéer verkar vara mycket lämpliga att bygga TV-serier utifrån, och förhoppningsvis blir de lyckade och lika långlivade som exempelvis "Lost", "Fringe" och "Felicity".